区块链技术能够解决英国脱欧面临的痛点吗

摘要:区块链技术虽然很难赶在英国脱欧之前成为解决英国边境问题的最终选项,但是我们依然要为这一富有创意的解决方案点赞。

文章编译自外媒《财富》

编辑:何永赞

主持英国脱欧谈判的双方代表目前都面临着一项巨大的挑战,那就是爱尔兰边境未来的走向问题。尽管早在去年12月份,英国和欧盟便已达成妥协,双方一致同意北爱尔兰和爱尔兰共和国之间的边境在英国正式脱欧后依旧保持开放状态。不过双方约定的内容并不是很详细,有关如何兑现这一承诺的细节问题双方代表依然争执不休。

自1998年由英国和爱尔兰政府签字确认以来,《贝尔法斯特协议》一直被视为北爱尔兰和平进程一个重要里程碑并在维持地区稳定方面发挥了重要作用。该协议规定的各项条款中,保持双方边界的开放性是最为关键的成果之一。如何使这一成果不会因为英国脱欧而遭到破坏是目前双方,尤其是英国方面最为关心的议题,而区块链技术很有可能会成为促成这一问题早日得到解决的方案之一。

作为一项方兴未艾的新科技,区块链除了能够生产出被无数人追捧的比特币外,还拥有变革各行各业的巨大潜能,在未来很有可能会在供应链行业得到全面推广,用以追踪跨境货物的物流状况。不过打造基于区块链技术的海关系统并将其投入使用将会是一个十分漫长且耗资巨大的工程,而且从政治现实层面上考虑,脱欧谈判可能也不会允许区块链成为双方对话的议题之一。

棘手的边境问题

正是有了北爱尔兰和爱尔兰之间辛辛苦苦达成的和平协定,双方的人员、货物才可以自由出入爱尔兰的边境而不用接受盘查和询问。英国民众当初选择投票退出欧盟时,可能他们自己也没有想到自己正在将这份来之不易的和平协定置于危险境地。不过要想继续保持边界的开放状态其实也很简单,英国和爱尔兰可以联合行动,在爱尔兰岛上的港口和机场等场所采取移民管制措施。一旦岛外人口得到准许进入该岛,他们就可以在岛上自由活动。

人口自由流动的问题虽然很好解决,但是一说到货物,问题就变得复杂多了。英国的意思是要脱离欧盟的关税联盟,但是爱尔兰共和国还是欧盟成员,如此一来作为英国属地的北爱尔兰和早已脱离英国独立的爱尔兰共和国就不得不在彼此的边境线上采取相应的管制措施。

伦敦方面对此提出的解决策略是建议与欧盟各国签署一个内容比较宽泛的自由贸易协定,但是协定中的部分条款仍然规定在双方开展贸易时需要验证产品的来源国以确保合乎英国法规。但即便是这份协定真的得到普遍认同,双方仍会希望对海关进行适当的管制,以便了解穿越爱尔兰边境的货物到底是来自于邻国英国还是来自于试图规避关税的第三国。

双方目前提出的各项解决方案大都普遍存在着这样或那样的问题,很难做到让双方都满意。比较主流的几个方案不外乎让英国选择“脱欧但不脱离关税联盟”、“脱欧、脱离关税联盟但协商一个衔接过渡方案”,或不列颠岛“全脱”而北爱尔兰“半脱”

第一种方案虽说能够解决边境的开放问题,但是英国却不得不为此受制于欧盟的贸易协定而无法拥有独立的贸易政策。第二种方式似乎是借鉴了挪威当年的做法,即脱离关税联盟的同时对双方共有边界采取轻微管制,比如不定时的边界巡逻,对来往车辆的牌照随机拍照。不过即便是十分轻微的边界管制对于一向以强硬态度示人的北爱尔兰民众也是难以接受的。第三种方案相比于前两种似乎更加不受英国人待见。因为,此方案会使北爱尔兰居于一种特殊地位,这会被人视作北爱尔兰和爱尔兰共和国即将完成统一的前奏。

区块链的优势

到目前为止,脱欧谈判过程中有关使用区块链这一新兴技术的言论并不是很多,大都是轻描淡写,并没有多少人关注。不过,这种现象在未来可能会得到转变,区块链技术很有可能会成为双方解决边界争议的焦点。

区块链,也被称为“分布式记账技术”,能够在任何时间节点对货物全程进行追踪,也正是这个特点使得区块链技术可能成为解决爱尔兰边界争议问题的一项有用工具。基于区块链技术生成的追踪记录是透明的且不可被更改,未来还有可能会添加新的功能,比如合约执行。

在供应链经理们看来,区块链能够有效降低货运成本,简化港口及跨边境交易流程,有望为整个供应链行业带来一场革命,因此纷纷选择拥抱这一技术并开展了相关研究。世界知名集装箱船供应商马士基和IBM最近合作建立了一家合资企业,试图借助区块链技术来改变全球的航运业。据相关人士介绍,一旦获得有关部门审批,他们的系统就能在六个月之内上线运行。

包括全球最大的化学企业公司陶氏杜邦在内的几家大型公司、休斯顿和鹿特丹的大型港口以及荷兰、美国的海关部门纷纷和马士基建立了合作关系,共同使用区块链技术开展试点项目。雀巢、联合利华和沃尔玛也都和IBM达成战略合作,共同在食品行业研究相似的试点项目。

由于区块链技术能够让识别和追踪货物的工作变得更加简单,英国和欧盟或许能够利用它来实施原产地规则,这样也能减少在爱尔兰边境实施海关管制的必要。

前景不错,但缺点也不少

区块链技术的前景虽然十分诱人,但是关税联盟流动性管理的工作毕竟和供应链管理有着根本的区别,在操作上要比后者复杂的多。而且,尽管该技术正在以十分快速的方式发展,但是要想实现大规模应用还要再等上一段时间。以下是区块链技术应用于海关事务所需要解决的几大问题。

第一个问题便是可访问性。许多大型出口商手里握有丰富资源,在采用这一创新性技术上会显得十分轻松,但是规模较小的企业就另当别论了,如果说前者是用走的方式拥抱区块链,那么它们就完全是在拼命奔跑了。即使英国和爱尔兰政府对采用区块链技术的企业给予一定补贴,但在流程上恐怕要持续好多年。另外,由于区块链上存储的信息数据难以更改,许多企业可能会担心私有信息遭到泄露而在采用区块链技术时缩手缩脚。最后,即便是区块链技术能够为货物在爱尔兰边界的自由流动提供一个可行的解决方案,但是当说到未来服务贸易面临的跨境问题时该技术依旧束手无策。不过需要注明的是,这个问题和关税联盟的关系不大,真正在里面起主导作用的是欧盟单一市场。

区块链的政治前途

从政治的角度看,时间是影响区块链技术解决边境问题的最大阻碍。专家估计离区块链的潜力完全释放并为货物流转带来革命性变化还有大概5到10年的时间,而英国脱欧可以说近在眼前,时间上恐怕来不及。为了将区块链作为解决边界问题的方案确立下来,双方要在想象力、灵活性及彼此信任等问题上达成共识并赢得本国民众的支持。英国政府需要让国民们相信区块链技术是可以被成功运用的,而欧盟代表则需要说服27个成员国,让他们和自己的意见一致,不过这个任务目前看来相当艰巨。

2019年3月,英国就要正式脱离欧盟了,之后会有两年的执行期,一些比较突出的问题会在这一时间段得到解决。区块链技术虽然很难赶在英国脱欧之前成为解决英国边境问题的最终选项,但是我们依然要为这一富有创意的解决方案点赞。


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